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Sin duda nuestro protagonista es uno de los exploradores más famosos de la historia. Gracias a él se dio a conocer, o mejor dicho se detalló con gran exactitud los mares del Sur.

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James Cook

Nació en Marton (Middlesbrough, Reino Unido) el 27 de octubre de 1728, de origen humilde e hijo de inmigrante escocés se crió en el mundo rural abandonando la escuela a los 12 años. En 1745 trabajó como aprendiz de tendero pero al ver que no tenía futuro en esa profesión el dueño de la tienda lo llevó al puerto de Whitby donde fue tomado como aprendiz en un navío mercante dedicado al transporte del carbón.

Los siguientes diez años los pasa recorriendo la costa inglesa e incluso el mar Báltico ascendiendo de rango rápidamente, pero en junio de 1755 decide presentarse voluntario a la Royal Narvy (Armada Real Británica) empezando desde un rango modesto. En 1762 se casó con Elizabeth Batts.

Durante la Guerra de los Siete Años (1756-1763) demostró una gran capacidad para la topografía y la cartografía, llegando más tarde a realizar unas cartas sobre la costa de Terranova convirtiéndose en el primer mapa a gran escala del lugar. En 1766 la Royal Society lo destina al océano Pacífico para observar y documentar el Tránsito de Venus . Dos años más tarde al mando del Endeavour zarpa con destino a Tahití, entre los integrantes de la expedición se encuentran Charles Green como astrónomo y Joseph Banks, un adinerado aficionado a la botánica.

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James Lind realizando un ensayo de tratamiento contra el escorbuto

Cook sentía especial preocupación por la dieta de los marineros y su higiene y quien se saltaba las normas sufría una docena de latigazos. En esa época un gran número de los viajes en alta mar se veían diezmados por el escorbuto y aunque no se conocía un remedio concreto Cook se esforzaba en evitarlo a base de churcut (col agria) y cítricos, ésto último recomendado por el médico James Lind. Esta expedición pasó a la historia por ser la primera sin fallecidos por la enfermedad, un verdadero hito en su momento gracias a la vitamina C… aunque por desgracia tardaron 20 años aún en dar crédito a las investigaciones de Lind.

El 13 de abril de 1769 llegó a Tahití dedicándose a construir un fuerte hasta el 3 de junio, la fecha prevista para el Tránsito de Venus. No fue el único que lo observó y estudió pero a diferencia del resto se encontraba en el hemisferio sur, lo que le permitía ser el único que lo podía observar en toda su extensión.

Mapamundi del s.XVI en el que podemos observar Terra Australis Incognita

Mapamundi del s.XVI en el que podemos observar Terra Australis Incognita

Una vez finalizada la medición comenzó su verdadera misión, encontrar y unir a la corona británica la Terra Australis Incognita, un continente que se creía que se encontraba en lo que sería la Antártida pero mucho más extensa y más al norte. Cook se dirigió al oeste llegando a Nueva Zelanda cartografiando toda su costa descubriendo que son dos islas, de hecho el estrecho que las separa lleva su nombre: Estrecho de Cook. Decidió ir hacia el oeste en busca de la Tierra de van Diemen (actual Tasmania) para ver si formaba parte del continente austral pero donde realmente llegó fue a la costa este de Australia, siendo el primer europeo en llegar a ella (los españoles y holandeses habían llegado ya a Australia anteriormente pero se encontraban en otras zonas, esa zona estaba inexplorada). Por supuesto fue cartografiada con gran exactitud, también desembarcaron teniendo contacto con la población indígena y recogiendo muestras de flora y fauna tan características del lugar.

Tras una serie de problemas al cruzar la Gran Barrera de Coral, la expedición retoma el camino a las Islas Británicas con un gran número de mapas, fauna y flora con las que serían considerados héroes a su llegada. Por desgracia para Cook, consiguió abolir el escorbuto pero no pudo hacer nada contra la malaria y la disentería que diezmó considerablemente la tripulación del Endeavour.

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La nave Resolution en el Círculo Polar Antártico

Poco después de llegar fue ascendido a comandante y destinado a una nueva expedición en busca del continente austral, pensando que se podía extender hacia el sur. En este segundo viaje Cook comandaba la nave Resolution acompañado por Tobias Furneux al mando de la nave Adventure. Zarparon el 11 de julio de 1772 convirtiéndose el 17 de enero de 1773 en ser los primeros en cruzar el Círculo Polar Antártico, pero pocas semanas después debido a la niebla las dos naves se separan. Furneux decide dirigirse al punto de encuentro en Nueva Zelanda, en cambio Cook sigue su trayectoria hacia el sureste explorando la Antártida. En mayo de 1773 las dos naves se encontraron en el punto de encuentro.

Exploraron juntas el Pacífico Sur pero en octubre se volvieron a separar esta vez debido a una tormenta. Furneux decidió volver a Gran Bretaña llegando el 14 de julio de 1774. Cook, por su parte, prosiguió con la expedición. El 30 de enero de 1774 fue su acercamiento más próximo al polo teniendo que detenerse debido al hielo que cubría el mar. Antes de regresar a Nueva Zelanda hizo escalas en Toga, Isla de Pascua o Nueva Caledonia entre otras, descubriendo las Islas de Cook (aunque él las llamó de Hervey) En su camino de regreso a Europa descubrió las Islas de Sandwich del Sur. El 30 de julio de 1775 llegó a Portsmouth con un tripulante sorpresa: Omai de Ra´iatea, el primer isleño del sur que ponía pie en Europa. A su regreso Cook fue ascendido a capitán de navío y condecorado con la medalla Copley. En este viaje demostró la inexistencia del continente austral y sí la existencia de la masa de hielo antártico.

Un año más tarde vuelve a partir dirección Tahití, teóricamente para llevar de regreso a Omai que se había convertido en toda una atracción en Londres.  De nuevo al mando de la nave Resolution pero esta vez acompañado de Charles Clerke al mando del Discovery. Una vez dejó a Omai se dirigió al norte llegando el 17 de enero de 1778 a las Islas Sandwich (actuales Hawaii) convirtiéndose en el primer europeo en visitarlas. Fueron recibidos y tratados como dioses durante las tres semanas que estuvieron. Se dirigió al este en busca de un paso entre los océanos Atlántico y Pacífico distinto al estrecho de Bering pero no lo encontró, eso sí, cartografió toda la costa oeste de América del Norte.

Muerte de Cook

Muerte de Cook

En el viaje de regreso fondeó de nuevo en la actual Hawaii, pero esta vez el recibimiento fue hostil. Existen varias teorías sobre este recibimiento, desde que ya no los consideraban dioses a que se sentían explotados. El 14 de febreo de 1779 unos indígenas robaron un bote que pertenecía a Cook, éste tomó como rehén al rey de la isla hasta que volviera a aparecer. Este hecho desencadenó una serie de reyertas entre la tripulación y los indígenas. En una de tantas ocurridas en la playa, los hombres de Cook actuaron disparando a los nativos convirtiéndose en una pelea bastante numerosa, en la cual Cook fue acuchillado y asesinado. Algunas fuentes creen que los cuerpos de Cook y algunos de sus hombres fueron devorados por los isleños.

Clerke al mando de los dos navíos llegó a Gran Bretaña en 1780.

 

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